19 avril 2021 · 6 min read

Coinbase: des débuts modestes dans la Silicon Valley à Wall Street

En devenant le premier exchange du marché à être coté sur la bourse de New York, Coinbase est le précurseur d’un événement historique dont les répercussions sur l’ensemble du secteur crypto sont à déterminer sur le long terme. La valorisation de Coinbase à 85 milliards de dollars au premier jour est déjà plus importante que celle de certains grands noms du secteur financier.

Source : Adobe

Le parcours de Coinbase

L’histoire de Coinbase est indissociable de celle de son fondateur, Brian Armstrong qui a fondé l’exchange en 2012. Le cursus universitaire de ce dernier lui permet d’obtenir une double spécialité en économie et en informatique. Armstrong avait débuté dans une start-up qui connecte les étudiants à des tuteurs. Il a ensuite occupé le poste de développeur au sein de Airbnb. En 2010, Armstrong est tombé sur un manifeste écrit par Satoshi Nakamoto qui invitait à adopter une alternative aux monnaies fiat traditionnelles, Bitcoin.

Convaincu par le concept, Armstrong a commencé à concevoir un environnement logiciel au sein duquel il serait possible de conserver et acheter des cryptomonnaies. Lorsqu’il essaye de trouver un co-fondateur pour BitBank (la première dénomination du projet) et présente son idée sur Hacker News, les réactions initiales sont négatives. Un utilisateur a fait le commentaire suivant, particulièrement sévère,

I am gonna call it right now : bad idea. (Je vais le dire tout de suite: mauvaise idée)

Le fondateur de Coinbase ne démord pas de son idée. Il finit par attirer l’attention d’un ancien cadre de Goldman Sachs, Fred Ehrsam et surtout, celle de l'incubateur de start-up de la Silicon Valley, Y Combinator, qui lui permet d’obtenir un premier financement de 600 000 dollars pour lancer le projet.

En 2013, Coinbase obtient une licence pour opérer en tant que “money business services” de la Financial Crimes Enforcement Network (FinCEN).

Les débuts de Coinbase sont difficiles et marqués par les nombreuses incertitudes qui ont affecté le marché des cryptomonnaies, notamment la chute du cours du Bitcoin en 2017. L’exchange parvient néanmoins à rester à flot et à former ses premiers partenariats stratégiques, notamment avec Dell, Expedia et Stripe. Fred Ehrsam a quitté la firme en 2017 mais reste membre de son conseil d’administration.

Outre la licence obtenue de la FinCEN, Coinbase est un des rares exchanges à être titulaire d’une “BitLicense” ou New York Virtual Currency License. L’exchange met l’accent sur le respect de la réglementation, notamment au niveau des procédures KYC (know your customer) et AML (anti-money laudering) dans le cadre de ses activités, ce qui lui vaut à la fois la confiance des utilisateurs et des régulateurs.

La sécurité est également un de ses points forts dans un domaine qui regorge de mauvais exemples en la matière. L’exchange n’a jamais été victime de piratages et son département sécurité est un des plus réputés du secteur.

Les contestations qui entourent Coinbase

Le succès de Coinbase ne doit pourtant pas faire oublier les nombreuses controverses qui compromettent son parcours sans-faute.
Les abonnés de la newsletter de cryptonews ont eu un aperçu de “la face cachée de Coinbase” : entre les nombreuses pannes, les problèmes concernant l'activation de l’authentification à deux facteurs et le gel unilatéral de certains comptes, Coinbase ne fait pas l’unanimité. A sa défense, ce n’est pas le seul exchange à rencontrer des problèmes techniques dûs à un nombre élevé d’utilisateurs. Avec la croissance exponentielle du marché des cryptomonnaies qui fonctionne 24h/24 et 7j/7, de nombreux exchanges font face à une forte demande qui entraîne une saturation rapide de leurs serveurs.

En outre, la position de Brian Armstrong face aux questions sociales et politiques n’est pas au goût de tout le monde : à la suite des protestations liées au mouvement “Black Lives Matter”, il avait en effet déclaré que la firme maintiendrait une position “apolitique” , soutenant que l’activisme pouvait créer des divisions internes. Les employés qui n’étaient pas en accord avec la direction de l’entreprise ont reçu une généreuse indemnité de départ.

Le PDG de Twitter, Jack Dorsey, a posté le tweet suivant en réponse.

Coinbase est également très critiqué pour sa collaboration avec les services secrets américains. L’exchange fournit aux agences de renseignements américaines son logiciel d’analyse de la blockchain, Coinbase Analytics dans le cadre d'un contrat qui devrait durer jusqu’en 2024. Les représentants de l’exchange affirment que les informations fournies par Coinbase Analytics sont distinctes des données que Coinbase collecte sur ses propres utilisateurs.

Rien ne garantissait que Coinbase serait un succès sur le long terme et le restera. A ce stade, certains diront que parier sur COIN est un mauvais calcul et qu'il vaut mieux investir directement sur des crypto-actifs. D'autres diront qu'il s'agit de l'avènement d'un nouveau modèle économique qui pourrait introduire une transformation sans précédent. La seule chose dont on peut être sûr, c'est que l'avenir de Coinbase est inextricablement lié à celui des cryptomonnaies.

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