L’Ethereum (ETH) est-il vraiment contrôlé par la Chine ?

Matthieu Dumas
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L’Ethereum (ETH) est la deuxième plus grande cryptomonnaie du monde par capitalisation boursière, et la plateforme de prédilection pour de nombreux projets liés à la blockchain, aux jetons numériques et à la finance décentralisée. Mais derrière le succès de cette innovation technologique se cache une question controversée : l’Ethereum est-il vraiment indépendant, ou est-il sous l’influence de la Chine, un pays qui a une attitude ambivalente, voire hostile, envers les cryptomonnaies ?

Les Liens Entre Vitalik Buterin et la Chine

Vitalik Buterin est le cofondateur et le visage le plus connu de l’Ethereum. Né en Russie, il a grandi au Canada et a commencé à s’intéresser au Bitcoin en 2011, avant de lancer l’Ethereum en 2015 avec d’autres développeurs. Mais Buterin a aussi un intérêt personnel pour la Chine, où il a séjourné pendant trois mois en 2015, apprenant la langue et nouant des contacts avec la communauté locale de la blockchain.

Le Soutien de Xiao Feng

L’un de ces contacts est Xiao Feng, le vice-président et directeur exécutif de China Wanxiang Holding Co, Ltd, un conglomérat chinois actif dans divers secteurs, dont l’automobile, l’immobilier et les services financiers. Xiao a rencontré Buterin pour la première fois en décembre 2014 via WeChat, et ils ont convenu de se voir à Shanghai en avril 2015. Xiao a déclaré qu’il voyait en Buterin un « génie » et qu’il voulait travailler avec lui pour promouvoir le développement et l’application de la technologie blockchain en Chine.

Le Soutien Financier de Wanxiang

Xiao a proposé de faire un don de 500 000 dollars américains à la Fondation Ethereum au nom de Wanxiang Blockchain Labs (WBL), une entreprise qui n’existait pas encore à l’époque. Le don devait être effectué par DataYes, une filiale de Wanxiang fondée en 2013 pour fournir des solutions de gestion des données et des investissements aux entités financières. Mais la générosité de Xiao ne s’est pas arrêtée là. Il a également promis que Wanxiang continuerait à financer la fondation pendant l’année suivante, afin que les développeurs puissent se concentrer sur leur travail pour aider le réseau principal de l’Ethereum à être lancé comme prévu.

 

L’Implication de Wanxiang dans l’Écosystème Ethereum

Il ne fait aucun doute que Buterin a fait forte impression sur Xiao. Buterin a été nommé « scientifique en chef » de WBL lors du lancement de la société au second semestre 2015. Un post Facebook datant de 2016 citait Buterin comme l’un des cofondateurs de WBL, aux côtés de Xiao et Bo Shen, les cofondateurs de Bitshares, une plateforme d’échange décentralisée. Buterin a annoncé qu’il se retirait d’un rôle actif chez Fenbushi Capital, un fonds d’investissement blockchain cofondé par Xiao et Shen, en janvier 2018, bien que le site web du fonds continue à le présenter comme un conseiller. Shen reste chez Fenbushi à ce jour.

En mai 2016, Xiao et huit collègues ont rejoint Buterin pour une « expédition blockchain » aux États-Unis qui a commencé à San Francisco. Plus tard dans l’année, Xiao a convaincu la Fondation Ethereum de déplacer sa conférence des développeurs Ethereum à Shanghai en proposant de parrainer l’événement entier, avec le bonus supplémentaire que les revenus des ventes de billets et des autres parrainages iraient directement à la Fondation.

Wanxiang a également investi dans plusieurs projets basés sur l’Ethereum, notamment A123 Systems, un fabricant américain de batteries lithium-ion, et Fisker Automotive, un fabricant américain de voitures hybrides rechargeables qu’il a acquis en 2014. Wanxiang a rebaptisé la société Karma Automotive et sa voiture Revero, et a annoncé son intention de développer une voiture électrique complète basée sur la blockchain Ethereum.

Wanxiang a également participé au développement du Blockchain Services Network (BSN), une plateforme chinoise de développement blockchain qui vise à réduire le coût et à faciliter la communication entre les différentes chaînes de blocs. Le BSN a été lancé en avril 2020 avec le soutien du gouvernement chinois et de plusieurs entreprises publiques et privées. Le BSN prévoit d’intégrer l’Ethereum comme l’une des chaînes de blocs publiques disponibles sur sa plateforme, ce qui pourrait accroître la demande et l’utilisation de l’ETH en Chine.

Les Risques d’une Centralisation Chinoise

La connexion chinoise de l’Ethereum n’est pas limitée à Wanxiang. Une version archivée du site web de la Fondation Ethereum montre un trio d’individus portant le titre officiel de « partenaire chinois ». (Aucun autre pays n’a droit à ce privilège.) Parmi ces trois partenaires – Jerry Liu, Bin Lu et Houwu Chen – deux semblent avoir travaillé chez Alibaba Group, le géant chinois du commerce électronique. Lu était un développeur chez Alibaba, tandis que Liu avait le titre d’expert senior en produits.

Bien que la Chine ait une attitude notoirement antagoniste envers tout ce qui touche aux cryptomonnaies, cet été a vu la Banque internationale de Chine (BOCI), basée à Hong Kong – l’unité d’investissement mondial de la Banque populaire de Chine du continent – émettre pour 200 millions de RMB de titres tokenisés sur Ethereum. Effectuer des transactions via ETH sur le continent reste techniquement interdit, mais le mouvement de la BOCI a été perçu comme un moyen de renforcer l’adoption croissante des actifs numériques à Hong Kong. Il pourrait également signaler un nouveau favoritisme pour Ethereum par la Banque populaire de Chinequi employait autrefois Xiao dans sa succursale de Shenzhen dans la zone économique spéciale.

En août, une filiale de Wanxiang, Hashkey, est devenue l’une des premières bourses à recevoir une licence à Hong Kong, permettant aux investisseurs particuliers d’échanger certains actifs numériques. Un membre du conseil législatif de Hong Kong a exprimé l’espoir que cela pourrait conduire à des échanges « interconnectés » d’actifs virtuels entre Hong Kong et la Chine continentale dans un avenir proche.

Xiao a comparé l’Ethereum au Highlander des blockchains, affirmant qu’il ne peut y en avoir qu’un seul. En décembre dernier, il a prononcé un discours lors du Global Blockchain Summit 2022 dans lequel il a prédit : « un scénario où une pile de protocoles blockchain convergera autour du réseau Ethereum, comme ce qui s’est passé avec Internet au 20e siècle ». Xiao a expliqué comment Internet était composé à ses débuts de protocoles déconnectés qui ont finalement « fusionné dans la pile de protocoles TCP/IP (…) Le phénomène actuel du multi-chaîne blockchain est similaire à l’époque où les protocoles Internet n’avaient pas encore été « unifiés » ». Ainsi, selon lui, l’Ethereum sera le seul joueur en ville, les autres chaînes étant reléguées au rang d’appendices mineurs de cette machine complexe et instable. Cependant, si Xiao se base sur les fantasmes habituellement non réalisés de la Fondation Ethereum pour ses prévisions transactionnelles, il – et tout État-nation qui miserait sur un seul cheval dans cette course – risque d’être déçu.

Le contexte géopolitique ajoute une couche de complexité à cette affaire. Wanxiang est considéré comme l’un des plus grands conglomérats “non étatiques” de Chine, bien que le Parti communiste chinois exerce une influence sur les entreprises privées grâce à la présence de “comités du Parti” dans leurs conseils d’administration. Wanxiang a également des antécédents controversés, notamment des liens avec la Corée du Nord, où il a des contrats d’importation exclusifs de minéraux. Wanxiang a aussi été associé à des personnalités clés du monde politique américain, notamment Joe Biden et Donald Trump.

Ces risques de centralisation chinoise de l’Ethereum soulèvent des questions importantes sur l’indépendance et l’avenir de cette blockchain. Alors qu’Ethereum continue de se développer et d’évoluer, il est impératif que la communauté de la blockchain examine attentivement ces questions et demande des réponses claires.

L’avenir d’Ethereum en tant que blockchain décentralisée et mondiale dépend en fin de compte de la transparence et de la responsabilité de ses acteurs clés.

Source : Medium, Coingeek, CoinEdition, Twitter, Facebook